A Explosão Esquecida do Sultana, o Pior Desastre Marítimo da História Americana

Em 27 de abril de 1865, os Estados Unidos experimentaram seu pior desastre marítimo da história. Poucas semanas após o fim da Guerra Civil, o barco a vapor Sultana explodiu e afundou no rio Mississippi, matando cerca de 1.200 a 1.800 soldados da União que foram libertados da prisão e a caminho de casa.

O naufrágio do Sultana causou mais vítimas do que o Titanic , mas a tragédia permanece em grande parte esquecida na história americana. Mas por trás da devastação se escondia a conspiração, o crime e a negligência, que talvez sugiram que o desastre poderia ter sido evitado.

Corrupção a bordo do Sultana

The Sultana Steamboat

Wikimedia CommonsSultana , fotografado um dia antes de afundar no rio Mississippi. Observe como os decks estão superlotados.

Após o fim da Guerra Civil em 1865, tanto os confederados quanto os sindicalistas se esforçaram para juntar as peças deixadas pelo conflito sangrento. Isso incluiu a libertação de prisioneiros de guerra de ambos os lados. Milhares de soldados da União recentemente em liberdade condicional que haviam sido mantidos nos campos de prisioneiros confederados de Cahaba, perto de Selma, Alabama, e Andersonville, no sudoeste da Geórgia, foram levados para um campo menor fora de Vicksburg, Mississippi. Eles precisavam de passagem para o norte.

Enquanto isso, o capitão James Cass Mason, de St. Louis, comandava um caminhão de pás chamado Sultana com destino ao Missouri. O pequeno barco a vapor de madeira normalmente carregava uma tripulação de 85 pessoas e era destinado ao transporte de algodão antes de ser contratado para transportar tropas.

Durante uma parada em Vicksburg para tratar de um problema com caldeiras, o capitão do barco a vapor recebeu a notícia de que o governo dos EUA estava disposto a pagar uma taxa principesca – $ 5 para cada soldado libertado e $ 10 para cada oficial – pelo transporte de ex-prisioneiros da União de volta ao Norte.

O capitão Mason, atraído pela promessa de um belo dia de pagamento, aproveitou a oportunidade e aceitou o suborno de um oficial para transportar o máximo de prisioneiros da União em liberdade condicional que pudesse caber no Sultana . Em sua pressa, o capitão Mason optou por não consertar a caldeira do navio tão extensivamente quanto o necessário e, em vez disso, optou por fazer uma solução rápida e temporária.

O capitão ficou preocupado se tivesse esperado consertar a caldeira conforme necessário, os soldados da União encontrariam uma passagem alternativa para o norte.

De acordo com Jerry Potter, um advogado que virou autor que escreveu A Tragédia de Sultana: O Maior Desastre Marítimo da América , o capitão carregou mais homens do que o barco deveria carregar.

“O barco tinha capacidade legal de transporte de 376 passageiros”, explicou Potter . “Em sua viagem rio acima, ele tinha mais de 2.500 a bordo.”

O naufrágio do Sultana

Soldados da União

Wikimedia CommonsO barco transportava 2.500 homens, principalmente soldados da União recém-libertados da guerra.

Em 24 de abril de 1865, o Sultana partiu de Vicksburg para o norte. A bordo de seus conveses superlotados estavam cerca de 1.960 prisioneiros em liberdade condicional, 22 guardas da 58ª Infantaria Voluntária de Ohio, 70 passageiros pagantes de cabine e 85 membros da tripulação. Muitos dos soldados em liberdade condicional estavam em más condições, tendo acabado de deixar hospitais ou prisões confederados.

Além disso, foi um dia particularmente ruim para se estar na água. O rio Mississippi estava passando por altos níveis de água à medida que a neve derretida do norte inundava suas margens. Árvores caídas e outros detritos se misturaram aos cursos d’água em movimento rápido. Era difícil navegar por essas águas congestionadas e turbulentas ao anoitecer, mas o capitão Mason estava determinado a embarcar soldados.

Eles pararam brevemente em Memphis e continuaram sua jornada à noite.

Aproximadamente às 2h do dia 27 de abril, a vários quilômetros de Memphis, Tennessee, uma das caldeiras do Sultana explodiu. Como o barco estava tão lotado, muitos dos passageiros foram amontoados perto das caldeiras.

A explosão matou instantaneamente centenas, a maioria soldados de Kentucky e Tennessee que haviam sido colocados contra as caldeiras. Muitos deles morreram instantaneamente de estilhaços, vapor e água fervente liberada da explosão.

O historiador da Sultana , Gene Salecker, explica como as chaminés caíram após a explosão da caldeira a bordo do barco.

Então, outras duas caldeiras explodiram.

“Em um minuto eles estavam dormindo e no seguinte se encontraram lutando para nadar no muito frio rio Mississippi. Alguns passageiros queimaram no barco ”, escreveu Potter.

Ele escreveu ainda que “os afortunados se agarraram aos escombros do rio, ou aos cavalos e mulas que haviam escapado do barco, na esperança de chegar à costa, que eles não podiam ver porque estava escuro e o rio inundado estava naquele ponto quase cinco milhas de largura. ”

Sultana caiu no caos. Os passageiros a bordo do barco de 260 pés de comprimento ficaram divididos entre duas escolhas: permanecer no barco e possivelmente morrer no incêndio ou pular na água para enfrentar a possibilidade de afogamento. De qualquer forma, as chances de sobrevivência eram mínimas. Os soldados que acabaram de deixar a guerra agora se encontram novamente lutando por suas vidas.

Relatos de vítimas do naufrágio do Sultana

The Sinking Steamboat

Biblioteca do CongressoSultana afundou depois que suas caldeiras defeituosas explodiram em seu caminho para o norte.

Quando o Sultana começou a afundar nas proximidades da pequena cidade de Marion, no sul do território da Confederação, os barcos que passavam e os residentes locais iniciaram uma operação caótica de resgate para salvar os soldados a bordo.

Notícias de jornais indicam que um homem local, John Fogelman, e seus filhos estavam entre os resgatadores. Descendente de Fogelman, o atual prefeito de Marion, Frank Fogelman, disse que a direção do barco fez com que o vento soprasse contra a parte traseira do navio.

A roda de pás de um lado caiu e fez o barco virar de lado antes que a outra roda de pás também sucumbisse.

“Eu entendo que os Fogelmans conseguiram juntar algumas toras para fazer uma jangada e sair e tirar as pessoas do barco enquanto ele voltava para cá”, o prefeito Frank Fogelman compartilhou sobre a ação heróica de seu ancestral. “Para economizar tempo, eles colocavam as pessoas na copa das árvores e voltavam para o barco para decolar.”

Os soldados a bordo do Sultana , tendo acabado de sobreviver a uma sangrenta Guerra Civil e a condições horrendas durante sua prisão como prisioneiros, foram agora vítimas de outro golpe traumático enquanto o barco continuava a pegar fogo e desaparecer no rio Mississippi.

“Quando recobrei os meus sentidos, me vi … cercado por destroços e no meio de fumaça e fogo”, escreveu um soldado de Ohio em uma coleção de ensaios de sobreviventes intitulada Perda do Sultana e Reminiscências dos Sobreviventes.

Os principais meios de comunicação começaram recentemente a cobrir a morte de Sultana .

O mesmo soldado da União continuou: “Os gritos e gemidos agonizantes dos feridos e moribundos eram de partir o coração, e o fedor de carne queimada era intolerável e além do meu poder de descrição.”

Outro sobrevivente, também de Ohio, escreveu “Houve alguns mortos na explosão, deitados no fundo do barco, sendo pisoteados, enquanto alguns choravam e oravam, muitos xingavam enquanto outros cantavam … Aquela visão jamais esquecerei ; Costumo ver isso durante o sono e acordo assustado. ”

Demorou apenas algumas horas para que o Sultana chegasse ao fundo do Mississippi.

Alguns dos resgatadores eram soldados confederados que viviam na área perto do rio perto de onde o Sultana havia afundado. É incrível pensar que apenas algumas semanas antes do incidente, esses homens teriam lutado uns contra os outros. Mas em meio aos destroços do desastre de Sultana , eles estavam um do lado do outro.

Corpos dos destroços do Sultana continuaram terrivelmente a emergir rio abaixo mesmo meses após o acidente. Enquanto alguns foram recuperados, muitos nunca foram encontrados. O capitão Mason estava entre os mortos.

Conspiração e corrupção, a bordo do desastre

Reportagem sobre o Sultana

Wikimedia CommonsReportagem de notícias sobre a morte do Sultana . Especialistas acreditam que a terrível tragédia foi ofuscada pelo assassinato de Lincoln.

Provavelmente muitos dos fatores que contribuíram para a destruição do Sultana poderiam ter sido evitados. O mais óbvio é a extrema superlotação a bordo possibilitada pelo suborno de funcionários e as severas condições climáticas que o barco enfrentava.

Em seguida, houve o manuseio inadequado de uma caldeira danificada. Aparentemente, o capitão Mason e seu engenheiro-chefe ordenaram que um de seus mecânicos fizesse um reparo rápido (e provavelmente defeituoso) a fim de retomar sua viagem no rio.

“Ele disse ao capitão e ao engenheiro-chefe que a caldeira não era segura, mas o engenheiro disse que faria um trabalho de reparo completo quando o barco chegasse a St. Louis”, disse Potter.

Mas essas explicações não impediram que os detetives da Internet e sua imaginação ficassem descontrolados. Por exemplo, muitos acreditam que o incidente não foi ouvido porque o governo intencionalmente minimizou o número de vítimas. Houve tantos erros que poderiam ter sido evitados pela supervisão do governo que é possível que as autoridades quisessem manter as coisas caladas.

Sultana Disaster Plaque

Wikimedia CommonsUma placa em Memphis lembra as vítimas a bordo do Sultana .

Uma conspiração mais extremada postula que todo o incidente fazia parte de um plano mestre elaborado pela Confederação para sabotar os sindicalistas a bordo. Por um relato, um conhecido sabotador confederado chamado Robert Louden afirmou ter realmente lançado um torpedo de carvão no navio em uma tentativa de matar os soldados inimigos da União a bordo. Esta afirmação foi, no entanto, em grande parte refutada.

Mas uma explicação mais razoável de por que o desastre foi tão facilmente esquecido é que ele foi ofuscado por uma tragédia maior e mais historicamente significativa – o assassinato do então presidente Abraham Lincoln .

Embora o assassinato chocante de Lincoln tenha ocorrido quase duas semanas antes da morte do Sultana , as ondas de seu assassinato duraram muito tempo depois.

De certa forma, o público também foi insensível ao sofrimento extremo depois de ter suportado uma guerra civil sangrenta que durou quatro anos. Para alguns, as vidas perdidas de outros 2.000 homens ou mais talvez parecessem incomparáveis ​​na época.

No final das contas, ninguém foi acusado pelas mortes das pessoas a bordo do Sultana , mesmo depois que uma investigação e um tribunal militar foram realizados.

Um legado duradouro

O Barco Sultana

A Biblioteca do CongressoO naufrágio do Sultana causou mais vítimas do que o Titanic .

Estima-se que 1.800 homens foram perdidos pelo Sultana. Em comparação, o naufrágio do Titanic custou pouco mais de 1.500 vidas . O desastre de Sultana continua sendo uma tragédia não resolvida e a pior da história marítima americana.

Há uma fresta de esperança para essa tragédia, no entanto. Mais de duas décadas depois, sobreviventes do Sultana de todo o país se reuniram anualmente por volta do aniversário do naufrágio do navio para prestar homenagem.

Depois que o último sobrevivente morreu em 1936, os filhos e netos dos sobreviventes que cresceram ouvindo as incríveis histórias de sobrevivência de seus antepassados ​​retomaram a tradição. Essas reuniões anuais ainda são realizadas hoje.

Por exemplo, Mary Beth Mason, a neta do sobrevivente de Sultana William Carter Warner, lembra de sua bravura hoje. Warner ingressou na 9ª Cavalaria de Indiana do Exército da União quando era adolescente, antes de ser preso durante a Guerra Civil e finalmente pousar a bordo do Sultana . Quando a tragédia aconteceu, Warner conseguiu nadar até a margem do rio Mississippi.

“Meu avô poderia ter morrido na prisão de Cahaba quando tinha 16 anos”, disse Mason. “Ele poderia ter morrido no Sultana, mas não morreu … Claro, é importante na minha família. Meu pai nunca teria nascido. Eu nunca teria nascido. ”

Até hoje, Mason mantém o certificado oficial de sobrevivente de seu falecido avô, que ele recebeu em setembro de 1888 da Associação de Sobreviventes de Sultana.

Para os descendentes dos sobreviventes de Sultana , como Mary Beth Mason, manter viva a memória do que aconteceu é uma forma importante de homenagear seus ancestrais. Cerca de 100 netos e bisnetos dos sobreviventes se reúnem todos os anos em seu nome.

“Fizemos muito para manter a história e divulgá-la”, disse Norman Shaw, que fundou a Associação de Descendentes e Amigos da Sultana.

“Esses companheiros sentiram que a história os esquecia … Estamos seguindo os desejos dos sobreviventes originais para manter a história viva.”

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