Quando os Freedom Riders Cavalgaram pelo Sul pela Igualdade Racial – e Enfrentaram a Violência

Os Freedom Riders eram um grupo misto de afro-americanos e brancos que viajavam entre cidades no sul profundo para testar as leis federais que proíbem a segregação no transporte público interestadual. Embora fosse ilegal ter assentos racialmente segregados em ônibus e em pontos de ônibus depois que a lei foi aprovada, na realidade a lei foi quase totalmente ignorada.

A viagem de 20 dias entre Washington, DC, para Jackson, Mississippi chamou a atenção da nação depois que os Freedom Riders foram atacados e espancados por racistas pró-segregacionistas.

Em um sentido mais amplo, essas viagens de ônibus interestadual eram mais do que garantir um assento para passageiros negros. Era um símbolo da resistência crescente dos afro-americanos e aliados contra o fogo odioso do racismo sistêmico da nação.

Desagregação do transporte público

Rosa Parks Detenção

Arquivos Underwood / Imagens GettyRosa Parks obtém impressões digitais após sua prisão.

A campanha Freedom Riders não pode ser explorada sem primeiro compreender a história da dessegregação de ônibus na América.

Muitos dirão que o momento que impulsionou o movimento foi em 1º de dezembro de 1955, quando uma ativista da comunidade afro-americana chamada Rosa Parks entrou no ônibus para casa após um longo dia de trabalho e se recusou a ceder seu assento para um passageiro branco quando o motorista do ônibus disse a ela.

Na época, os motoristas de ônibus em Montgomery, Alabama, rotineiramente exigiam que os afro-americanos dessem seus assentos aos passageiros brancos se a seção exclusiva para brancos do ônibus estivesse lotada.

Depois que Parks, que atuou como secretário da Associação Nacional para o Avanço das Pessoas de Cor (NAACP), foi levado sob custódia, ativistas locais começaram a se mobilizar para um boicote ao sistema de ônibus da cidade.

Membros do Conselho Político da Mulher (WPC), uma organização ativista formada por mulheres negras profissionais, vinha defendendo a igualdade dos passageiros do ônibus negro de Montgomery anos antes do incidente com o assento do ônibus de Parks.

Mas o grupo viu o incidente como uma oportunidade de avançar seu trabalho de direitos civis usando a prisão de Parks como um catalisador para mobilizar os residentes no mesmo dia em que Parks foi julgado no tribunal municipal. Líderes e ministros negros também ajudaram a promover o boicote planejado. O Montgomery Advertiser publicou um artigo sobre o boicote na primeira página.

O resultado? Milhares de afro-americanos boicotaram o sistema de ônibus da cidade; a cidade perdeu entre 30.000 e 40.000 passagens de ônibus a cada dia do boicote. Os voluntários ajudaram a impulsionar os boicotes de e para o trabalho, enquanto os taxistas negros cobravam 10 centavos por corrida – o mesmo valor da passagem de ônibus – para apoiar o protesto.

“Foi a melhor maneira que eu poderia contribuir”, disse Samuel Gadson, que suportou o assédio por dirigir boicotadores em seu Ford 1955, disse .

Os passageiros negros constituíam a maioria dos passageiros de ônibus, então isso colocou uma grande pressão no sistema de transporte público.

Digite Martin Luther King

Mlk lidera boicote aos ônibus

Don Cravens / The LIFE Images Collection via Getty Images / Getty ImagesO Rev. Martin Luther King, então diretor do boicote aos ônibus de Montgomery, descreve estratégias para os organizadores, incluindo Rosa Parks.

Um jovem pastor negro chamado Martin Luther King Jr. – que recentemente se tornou pastor da Igreja Batista da Dexter Avenue em Montgomery – tornou-se o rosto do boicote e continuou a liderá-lo até que a cidade atendesse às demandas dos líderes negros locais.

Essas demandas não visavam revogar o decreto de segregação da cidade, mas sim enfocavam a decência civil em relação aos passageiros negros. Em primeiro lugar, o grupo exigiu que a cidade mudasse seu método de divisão do ônibus por corrida.

Do jeito que estava, a linha divisória racial era fluida; um motorista de ônibus poderia movê-lo para qualquer linha que ele quisesse. Antes de Rosa Parks ser presa, ela estava sentada na seção “negra” do ônibus – foi só depois que mais pessoas brancas entraram e o motorista do ônibus moveu a linha divisória para trás que ela estava sentada na seção branca. Foi quando ela se recusou a se mover.

Segundo a proposta do grupo – um acordo que eles pensaram que a cidade provavelmente aceitaria – nenhum passageiro negro seria forçado a ceder seu assento por um passageiro branco. Se a seção branca estivesse lotada, os passageiros brancos seriam forçados a se levantar.

O grupo, apelidado de Montgomery Improvement Association, também exigiu que a cidade contratasse motoristas negros e instituísse uma política de ordem de chegada.

Mas a cidade não se mexeu. Foi então que um grupo de cinco mulheres afro-americanas entrou com uma ação conjunta contra a cidade em um tribunal federal para que as leis de segregação de ônibus de Montgomery fossem abolidas completamente, em um caso chamado Browder v. Gayle.

Após um recurso da cidade, o Supremo Tribunal Federal decidiu manter a decisão do tribunal de primeira instância que havia decidido que quaisquer leis que exigiam assentos segregados racialmente violavam a 14ª Emenda.

Após a decisão da Suprema Corte, os ônibus de Montgomery foram integrados em 21 de dezembro de 1956, e o boicote aos ônibus finalmente terminou após 381 dias.

Embora os assentos segregados tenham sido proibidos, as tensões raciais continuaram a aumentar em Montgomery. A violência contra passageiros negros se intensificou com o granizo de granizo atacando ônibus e ferindo passageiros negros.

Apenas algumas semanas após a decisão da Suprema Corte de integrar o sistema de ônibus público, quatro igrejas negras de Montgomery e as casas de pastores negros proeminentes em foram bombardeadas. Mais tarde, a polícia prendeu vários membros da Ku Klux Klan pelos atentados, mas todos foram absolvidos por júris de brancos.

Os passageiros negros também eram indesejáveis ​​em espaços predominantemente brancos nas estações de ônibus, onde as instalações de espera para passageiros brancos e negros permaneciam separadas. Embora a lei acabasse com a segregação de ônibus no papel, estava claro que, na realidade, havia muito trabalho a ser feito.

The Freedom Riders

Freedom Riders Montgomery Meeting

Paul Schutzer / The LIFE Premium Collection / Getty ImagesOs Freedom Riders se reagrupam após serem resgatados da multidão branca em torno da Primeira Igreja Batista.

No início dos anos 1960, o movimento pelos direitos civis ganhou um tremendo impulso. Ativistas de direitos civis e estudantes estavam organizando protestos em todos os lugares, incluindo manifestações nas lanchonetes segregadas em restaurantes públicos.

O protesto pacífico e pacífico era a alma do movimento pelos direitos civis, um método promovido por Martin Luther King Jr. em sua busca pela igualdade racial.

Em um debate televisionado em novembro de 1960 com um pró-segregacionista da NBC intitulado “As greves sit-in são justificáveis?”, King explicou a razão por trás desses protestos pacíficos:

“Vemos aqui uma cruzada sem violência, e não há tentativa por parte daqueles que se engajaram em protestos para aniquilar o oponente, mas para convertê-lo. Não há tentativa de derrotar os segregacionistas, mas de derrotar a segregação, e eu proponho que este método, este movimento sit-in, é justificável porque usa meios morais, humanitários e construtivos para alcançar o fim construtivo. “

A influência desses protestos seria testada em maio de 1961, quando caravanas de Freedom Riders dirigiram entre os estados do sul infame e racista para chamar a atenção para as práticas segregacionistas que ainda permeavam o transporte público – mesmo depois de ter sido legalmente proibido pelo governo federal .

Riding For Freedom

Membros do KKK foram presos após o ataque aos ônibus da Freedom Riders no Alabama.

Em 1946, em Morgan v. Virginia , a Suprema Corte determinou que a lei da Virgínia que impunha a segregação em ônibus interestaduais era inconstitucional. Os primeiros Freedom Rides aconteceram no ano seguinte, na verdade, para testar a nova lei. Mas como não houve confrontos, os protestos atraíram muito pouca atenção da mídia.

Isso mudou 14 anos depois. Em dezembro de 1960, no caso Boynton v. Virginia , o Tribunal foi um passo além, proibindo a segregação em terminais de ônibus que atendiam passageiros interestaduais. Nesse ponto, a dessegregação era a questão mais quente. A resistência negra – e a supremacia branca – estavam em alta. E apesar das decisões da mais alta corte do país, Jim Crow permaneceu com força total no sul.

E então um grupo de ativistas viu seu ponto de entrada.

Em 4 de maio de 1961, o Congresso de Igualdade Racial (CORE), uma organização de direitos civis fundada nos princípios da não violência promovida pelo ativista indiano Mahatma Gandhi, enviou 13 de seus membros – sete negros e seis brancos – para cavalgar em dois separar ônibus públicos de Washington, DC para o extremo sul.

Nos meses seguintes, as fileiras do CORE se expandiram para mais de 400 voluntários, todos treinados para suportar atos extremos de oposição – como cuspir, bater ou gritar com epítetos raciais – e permanecer não violentos.

Fazendo história

Os Freedom Riders sofreram um tratamento hostil durante sua viagem pelos segregados estados do sul.

De acordo com o diretor do CORE, James Farmer , o objetivo da campanha Freedom Riders era “criar uma crise para que o governo federal fosse obrigado a fazer cumprir a lei”.

Com certeza parecia uma crise – pelo menos quando chegaram à Carolina do Sul.

Em 9 de maio, John Lewis, que era negro, e Albert Bigelow, que era branco, entraram em uma estação de ônibus Greyhound em Rock Hill, Carolina do Sul, rotulada como “apenas brancos”.

No primeiro grande ato de resistência que os Riders enfrentaram, Lewis – que agora é um congressista norte-americano da Geórgia – foi imediatamente espancado e ensanguentado por um homem branco. O homem abriu o lábio e cortou o rosto, e a surra brutal virou notícia.

“Ao longo do caminho, vimos esses sinais que diziam espera branca, espera de cor, homens brancos, homens de cor, mulheres brancas, mulheres de cor”, Lewis relatou a viagem perigosa. “A segregação estava na ordem do dia.”

A igualdade para os afro-americanos nunca seria conquistada facilmente, isso era certo, mas a violência contra eles estava apenas começando. Os ataques que sofreram em Anniston, Alabama, chocaram a nação.

Em 14 de maio, uma multidão de segregacionistas brancos furiosos bloqueou um dos ônibus dos Freedom Riders, atacando -o com pedras, tijolos e bombas incendiárias.

Eles gritavam “Queime-os vivos!” e “Fry the goddamn n-!” enquanto corta os pneus do ônibus. Mesmo quando o ônibus explodiu em fumaça e chamas, os mafiosos bloquearam a porta para que os passageiros não pudessem sair.

Felizmente, a chegada e os tiros de advertência das tropas estaduais afastaram a multidão racista. Mas apenas algumas horas depois, mais Riders pretos e brancos foram espancados depois de entrarem nos restaurantes exclusivos para brancos e nas salas de espera nos terminais de ônibus em Anniston e Birmingham.

Apesar dos ataques sangrentos, muitos dos voluntários perseveraram e foram inflexíveis em continuar seu Freedom Ride através do Deep South.

“Estávamos determinados a não permitir que nenhum ato de violência nos afastasse de nosso objetivo”, disse Lewis. “Sabíamos que nossas vidas poderiam ser ameaçadas, mas decidimos não voltar atrás.”

Robert F. Kennedy encomenda comboio militar para pilotos

White Mob

Getty ImagesUma multidão de anti-integracionistas vista pela janela de um ônibus dos Freedom Riders.

Os ataques aos Freedom Riders no Alabama deixaram muitos deles machucados e feridos: um Rider branco chamado Jim Peck sofreu ferimentos graves depois de ser espancado e recebeu 56 pontos na cabeça.

Diane Nash , presidente do Comitê de Coordenação Não-Violenta do Estudante (SNCC) por trás dos famosos protestos em Nashville, assumiu as responsabilidades da Freedom Ride e recrutou dez de seus próprios membros para pegar a missão e continuar a viagem até Jackson, Mississippi .

Os ataques físicos contra os Freedom Riders chamaram a atenção da imprensa o suficiente para finalmente chegar à Casa Branca. À frente do Departamento de Justiça dos EUA naquela época estava Robert F. Kennedy, irmão do então presidente John F. Kennedy.

A violência que eclodiu no Alabama foi o suficiente para que o procurador-geral ordenasse a seu segundo em comando, John Seigenthaler, que entrasse em contato com Nash. O governo queria que os ativistas parassem com a campanha, chegando ao ponto de oferecer dinheiro aos ativistas em troca da suspensão dos Freedom Rides.

Os ativistas sabiam que sem forte fiscalização e apoio do governo federal, as coisas nunca iriam mudar, nem mesmo sob o procurador-geral Kennedy.

“Em todos os lugares, menos no Alabama, no Mississippi e na Geórgia”, observou o historiador Raymond Arsenault. Naquela época, os irmãos Kennedy ainda dependiam dos votos democratas do sul.

“Tínhamos chegado até aquele ponto sem o dinheiro deles, então eu queria permanecer independente. Os Kennedys estavam no ramo executivo do governo e era seu trabalho fazer cumprir a lei”, disse Nash à imprensa décadas depois.

“Se eles tivessem feito seu trabalho, não estaríamos arriscando nossas vidas.”

Southbound

Oprah Winfrey encontra os Freedom Riders que sobreviveram a um ataque KKK

Os Freedom Riders seguiram para Montgomery, Alabama, e pararam para uma reunião em massa secreta na Primeira Igreja Batista local, liderada pelo Rev. Ralph Abernathy. King cumprimentou os ativistas, convocando-os a continuar sua jornada pelo estado.

Os Freedom Riders se disfarçaram de membros do coro da igreja e conseguiram se misturar com os frequentadores da igreja local. Mas logo se espalhou a notícia da presença dos Freedom Riders e uma multidão de brancos furiosos lentamente se formou ao redor da igreja. King ligou pessoalmente para o procurador-geral para pedir proteção aos Freedom Riders para evitar mais derramamento de sangue.

O governo emitiu uma ordem presidencial para enviar a Guarda Nacional a Montgomery e escoltar os Freedom Riders no resto de sua jornada até Jackson, Mississippi.

Notavelmente, mesmo depois de décadas de atrocidades enfrentadas pelos negros no Sul nas mãos do KKK e das administrações estaduais e locais, o governo federal não foi obrigado a agir até que ativistas brancos dos direitos civis – não apenas os negros – enfrentassem violência e turbas furiosas .

O ex-Freedom Rider Peter Ackerberg, que se juntou à prova em Montgomery, disse que, embora sempre tenha falado um “grande jogo radical”, ele nunca agiu de acordo com suas convicções antes de se juntar aos Riders.

“O que vou dizer aos meus filhos quando me perguntarem sobre esta época?” Ackerberg lembra de ter pensado. “Eu estava com muito medo … Os rapazes e moças negros cantavam … Eles estavam tão animados e sem medo. Eles estavam realmente preparados para arriscar suas vidas.”

Um dos hinos mais conhecidos que se tornou emblemático do movimento pelos direitos civis – mesmo fora dos Estados Unidos – foi a canção “We Shall Overcome”, que também foi adotada como o hino favorito entre os Freedom Riders negros e brancos que cantavam no ônibus.

Preso em Jackson

Freedom Riders saem do ônibus

Paul Schutzer / The LIFE Picture Collection / Getty ImagesOs Freedom Riders foram designados a um comboio de Guardas Nacionais para proteger os ativistas de serem atacados por pró-segregacionistas.

Quando Freedom Riders finalmente chegaram à estação rodoviária de Jackson, Mississippi, 306 deles foram presos pela polícia por “violação da paz” após se recusarem a ficar fora dos banheiros e instalações brancas. Os Cavaleiros da Liberdade Branca também foram presos após usar deliberadamente instalações destinadas apenas a passageiros negros.

Muitos deles foram trancados em Parchman, a pior prisão do Mississippi, por semanas, onde sofreram tratamento e condições terríveis; alguns deles foram esbofeteados ou espancados por não chamarem os guardas da prisão de “senhor”.

“O processo desumanizador começou assim que chegamos lá”, disse o ex-Freedom Rider Hank Thomas, que estava no segundo ano na Howard University.

“Disseram-nos para ficarmos nus e depois caminharmos por este longo corredor … Nunca vou esquecer [CORE Diretor] Jim Farmer, um homem muito digno … andando por este longo corredor nu … Isso é desumanizador . E esse era o ponto principal. “

Finalmente, depois de muitos outros protestos do Freedom Ride em todo o Sul segregado nos meses seguintes, Robert Kennedy emitiu uma petição oficial para fazer cumprir os regulamentos contra instalações de ônibus segregadas. Como resultado, a Interstate Commerce Commission promulgou regulamentos mais rígidos e acelerou o reforço da proibição de segregação em novembro de 1961. As novas leis foram aplicadas com multas de até $ 500 (ou mais de $ 4.000 em dólares de hoje).

Até hoje, o movimento Freedom Riders continua a ser um farol de mudança social e os princípios de busca da justiça, não importa qual seja o custo.

Na verdade, em 2009, logo depois que o presidente Barack Obama se tornou o primeiro presidente negro dos Estados Unidos, o homem que derrotou o deputado John Lewis sem sentido 48 anos antes, foi a Washington DC e pediu desculpas a Lewis.

Edwin Wilson pediu desculpas ao congressista e piloto da liberdade John Lewis 48 anos depois de espancá-lo em uma estação de ônibus na Carolina do Sul.

“Era errado que as pessoas fossem como eu”, disse Elwin Wilson, que morreu em 2013. “Mas não sou mais aquele homem.”

“Eu te perdôo”, disse Lewis. “É bom ver você, meu amigo.”

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