NASA foi avisada de que o ônibus espacial Challenger poderia explodir, mas eles o lançaram de qualquer maneira

Como mentiras e negligência grosseira contribuíram para o desastre do Challenger , um dos piores desastres da história da NASA.

28 de janeiro de 1986. 11h30, Horário Padrão do Leste. Milhões de americanos estão grudados na tela da televisão, assistindo ao lançamento do ônibus espacial Challenger .

Muitos deles são crianças. A bordo do ônibus espacial está Christa McAuliffe, uma professora do ensino médio escolhida para se tornar a primeira professora no espaço. Por toda a América, os professores colocaram televisores em suas salas de aula para que possam assistir.

Estima-se que 17% dos americanos, ou mais de 40 milhões de pessoas, estão grudados em suas telas, observando e esperando – cada um deles sem saber que está prestes a testemunhar um dos maiores desastres da história do espaço.

O ônibus espacial decola. Na transmissão da CNN, o âncora anuncia alegremente: “A 25ª missão do ônibus espacial está a caminho depois de mais atrasos que a NASA se preocupa em contar. Esta manhã, parecia que eles não seriam capazes de sair … ”

Mas então ele para. A nave explode em uma bola de fogo e fumaça.

Enquanto milhões assistem, as poucas peças restantes do ônibus espacial que deveria levar a primeira professora e seus seis companheiros de tripulação ao espaço caem em direção ao Oceano Atlântico, deixando nada além de faixas de fumaça branca em seu rastro.

Algo deu terrivelmente errado. E a única pista do que pode ser vem da voz confusa e trêmula do controle de solo escorregando na transmissão:

“Obviamente”, diz um homem, “um grande defeito”.

Antes do desastre: a equipe desafiadora se reúne

Astronautas Challenger

Imagens Bettmann / GettyA tripulação de sete membros do Space Shuttle Challenger. Todos eles foram mortos na explosão de 1986.

Christa McAuliffe , uma professora de estudos sociais de 37 anos de New Hampshire, derrotou 11.400 outros candidatos para ganhar seu lugar no Challenger . Ela foi a feliz vencedora do “Projeto Professor no Espaço” de Ronald Regan, uma campanha para chamar mais atenção para o programa espacial.

Nesse sentido, pelo menos, o Challenger foi um sucesso total. O anúncio de McAuliffe trouxe mais pessoas à sua tela de televisão do que a NASA havia desfrutado em anos.

Ainda assim, ela era o Plano B deles, em certo sentido. Originalmente, a NASA queria enviar Caroll Spinney, o ator que interpretou Garibaldo, em sua fantasia de Garibaldo, para o espaço no ônibus espacial Challenger . A fantasia de Garibaldo, entretanto, era grande demais para caber, e McAuliffe foi enviado em seu lugar.

Challenger Take To Stars

Imagens Bettmann / GettyOs momentos finais do Space Shuttle Challenger ao deixar a plataforma de lançamento. Ele explodiu cerca de 73 segundos após a decolagem.

Ela tinha grandes planos para seu lançamento. No espaço, ela faria um tour pela televisão da espaçonave. Ela daria aulas de ciências em gravidade zero para as crianças em toda a América e, quando voltasse à Terra, planejava compartilhar um diário pessoal de seus pensamentos com o mundo.

Acima de tudo, porém, ela só queria ver o universo por si mesma, viver o sonho que tinha desde os 11 anos, nos primeiros dias da NASA.

Tripulação desafiadora com capacetes

Getty ImagesUma investigação sobre a tragédia descobriu que a tripulação havia sobrevivido à explosão, mas morreram no impacto de sua cabine caída.

“Quero olhar muito pela janela e experimentar a maravilha do espaço”, disse McAuliffe aos repórteres enquanto se preparava para a missão. “[Esta] é uma oportunidade única de realizar minhas fantasias iniciais.”

McAuliffe conquistaria os corações do mundo, mas ela estava longe de ser a única no Challenger com grandes sonhos. Outro astronauta, Ronald McNair, planejava gravar o primeiro solo de saxofone no espaço e realizar um concerto nas estrelas via transmissão ao vivo.

Controle de missão Challenger

Space Frontiers / Hulton Archive / Getty ImagesFrederick Gregory (primeiro plano) e Richard O. Covey, comunicadores de espaçonaves do Controle da Missão em Houston, assistem impotentes à explosão do Challenger.

Com eles estavam Ellison Onizuka, o primeiro nipo-americano no espaço; Judith Resnick, a segunda mulher no espaço; e os astronautas especialistas Gregory Jarvis, Dick Scobee e Capitão Michael Smith.

Foi uma missão importante com uma equipe capaz, voando em uma nave que já havia completado com segurança nove missões.

Como algo pode ter dado errado?

Relatório McDonnell Douglas

Challenger Plume

Imagens Bettmann / GettyUma combinação de equipamento defeituoso, mau tempo e liderança imprudente foi considerada responsável pelo desastre do Challenger.

A NASA teve muito tempo para se preparar para o desastre do Challenger .

O ônibus espacial, eles descobririam rapidamente, explodiu por causa de um problema com seus anéis de vedação, as vedações de borracha que revestiam as partes dos foguetes propulsores. Mas esse era um problema do qual eles estavam cientes há quase 15 anos.

Em setembro de 1971, um artigo do empreiteiro de defesa McDonnell Douglas advertiu que era possível queimar anéis de vedação e que, se ocorresse perto do tanque de combustível de hidrogênio de um ônibus espacial, seria um desastre.

“A detecção oportuna pode não ser viável” , dizia o artigo , “e não é possível abortar”.

Challenger Ice

Imagens Bettmann / GettyIcicles na plataforma de lançamento antes do desastre do Challenger. De acordo com um relatório, as vedações de borracha do ônibus espacial falharam em parte devido às temperaturas de congelamento.

Por um tempo, eles lidaram com isso dobrando os anéis de vedação, mas outro teste, em 1977, provou que isso não era suficiente.

A combustão do motor de um ônibus espacial, eles descobriram, faria com que as juntas de metal se dobrassem umas das outras, abrindo uma lacuna que vazaria gás e corroeria os anéis de vedação.

Os gases, eles aprenderam, poderiam acender um caminho de chamas, desencadeando uma explosão que destruiria a nave e todos dentro dela.

Ronald Reagan Relógios Challenger

Getty ImagesO presidente Ronald Reagan observa a explosão do Challenger da Casa Branca.

Os engenheiros que descobriram o problema escreveram ao gerente do Projeto Solid Rocket Booster, George Hardy, explicando o problema. Hardy, no entanto, nunca passou o memorando para a Morton-Thiokol, a empresa que fez as juntas de campo defeituosas, e nada mudou.

No final de 1981, a preocupação não era mais apenas uma teoria. Naquele ano, o orbitador Columbia voltou de uma missão com o anel O primário erodido, exatamente como os engenheiros haviam previsto. E nos quatro anos seguintes, sete em cada nove lançamentos de ônibus espaciais voltariam com o mesmo problema.

O problema foi rotulado como “Criticalidade 1” – uma designação que significava, se não corrigida, poderia causar “perda de missão, veículos e tripulação.”

Destroços do Challenger

Space Frontiers / Hulton Archive / Getty ImagesPartes do Ônibus Espacial Challenger que foram recuperadas na costa da Flórida após a tragédia.

A NASA estava totalmente ciente do problema e sabiam exatamente o quão ruins os resultados poderiam ser. O comissário Richard Feynman os avisou abertamente que, ao ignorá-lo, eles estavam jogando “uma espécie de roleta russa … Você se safou, mas não deveria ser feito repetidamente”.

O pior, entretanto, ainda não havia acontecido. A nave não explodiu – então o Challenger foi enviado com as mesmas peças defeituosas no lugar.

Bob Ebling e Roger Boisjoly

Roger Boisjoly

Wikimedia CommonsO engenheiro Roger Boisjoly (na foto) estava entre as figuras que alertaram os funcionários da NASA de que o ônibus espacial não estava pronto para o lançamento.

Mesmo que eles tivessem ignorado o problema por 15 anos, a NASA ainda tinha uma última chance de impedir o desastre do Challenger . Dois homens, Bob Ebling e Roger Boisjoly, fizeram de tudo para impedir o lançamento.

Em outubro de 1985, Ebeling enviou um memorando com o título: “Socorro!” O lançamento do Challenger , ele avisou, poderia terminar em um desastre. Se fosse lançado quando a temperatura fosse inferior a 4 ° C (40 ° F), o navio poderia explodir.

Challenger Funeral Delivery

Space Frontiers / Archive Photos / Getty ImagesOs restos mortais da tripulação foram transferidos para um avião de transporte C-141 na NASA KSC Shuttle Landing Facility, a caminho de seu serviço memorial.

O problema era com os anéis de vedação. No passado, a NASA sobreviveu ao seu jogo de Roleta Russa porque os anéis O derretidos fizeram um selo que impedia os gases de derramar. No frio congelante, no entanto, eles estariam muito duros para fazer uma vedação a tempo. Se eles fossem lançados em janeiro, Ebeling avisou, a tripulação não chegaria muito longe da plataforma de lançamento.

Enquanto isso, Roger Boisjoly, um engenheiro da Morton-Thiokol, convocou uma reunião com funcionários da NASA onde os alertou sobre a mesma coisa. Se eles tentassem lançar no inverno, Boisjoly disse a eles, isso terminaria em “uma catástrofe da mais alta ordem”.

“Meu Deus”, respondeu Lawrence Mulloy da NASA. “Quando você quer que eu lance – em abril próximo?” Não foi uma pergunta sincera. Para a NASA, a ideia de adiar o lançamento era ridícula. Eles não estavam apenas ignorando Boisjoly. Eles estavam zombando dele abertamente.

A explosão do Challenger de 1986 foi testemunhada por 40 milhões de telespectadores assistindo ao lançamento em suas telas de TV.

“Estou chocado. Estou chocado com sua recomendação ”, disse George Hardy – o mesmo homem que ignorou os primeiros avisos sobre o problema em 1977.

Os avisos de Ebeling e Boisjoly não deram em nada, por mais que tentassem.

“Lutei muito para impedir esse lançamento”, diria Boisjoly anos depois. “Estou tão dilacerado por dentro que mal posso falar sobre isso, mesmo agora.”

Desafiador de espectadores horrorizados

Getty ImagesOs espectadores assistem com horror enquanto o Challenger explode em fumaça e destroços acima do Centro Espacial Kennedy.

Os homens deveriam voltar para casa sabendo que as pessoas dentro daquela nave estavam em seus caixões e nada que pudessem fazer salvaria suas vidas.

Ebeling ficou deitado na cama inquieto na noite anterior ao lançamento. Ele disse à esposa: “Vai explodir”.

Os últimos momentos do desafiador

Challenger Clean Up

Photo12 / UIG / Getty ImagesFuncionários da NASA tentaram encobrir sua neglicência que levou à explosão do Challenger.

A tripulação a bordo do Challenger saiu animada. Às T-1: 44, quando o exaustor foi levantado, Ellison Onizuka brincou: “Não funciona para o outro lado?”

A tripulação riu. “Deus”, disse o capitão Michael Smith. “Espero que não, Ellison.”

Judith Resnick lembrou seus colegas de tripulação de colocarem os arreios, mas Smith deu de ombros, convencido de que nada poderia dar errado.

“Pelo que?” ele perguntou.

“Não vou bloquear o meu”, concordou Dick Scobee. “Eu posso ter que alcançar algo.”

A contagem regressiva começou, os motores foram acionados e o Ônibus Espacial Challenger decolou.

“Aqui vamos nós!” Smith gritou, tão animado quanto um menino. “Vá, sua mãe!”

O discurso do presidente Reagan ao país após a horrível explosão do Challenger.

Lá embaixo na terra, Boisjoly e seus engenheiros observavam o foguete do ônibus espacial para o espaço. E, por um breve momento, Boisjoly acreditou que estava errado e que tudo ficaria bem.

Boisjoly previra que, se o ônibus espacial falhasse, explodiria bem na plataforma de lançamento. Quando ele o viu decolar sem desastres, ele e seus homens tomaram isso como prova de que a missão teria sucesso.

Eles o viram subir por um minuto inteiro antes que um de seus engenheiros se sentisse à vontade o suficiente para dizer o que todos esperavam que fosse verdade.

“Oh, Deus”, disse ele . “Conseguimos. Conseguimos!”

Foi naquele exato momento que uma chama queimou através de uma lacuna aberta no invólucro que se dividiu exatamente como McDonnell Douglas previra 15 anos antes. Uma grande nuvem de fumaça branca começou a sair do ônibus espacial e o propulsor de foguete sólido certo começou a sair do lugar.

Challenger Lift Off

Michael Hindes via My Modern Met“Lutei muito para impedir esse lançamento”, diria Boisjoly anos depois. Muitos dos que haviam alertado a NASA sobre o lançamento desastroso iminente falaram desde então.

Por um breve momento, as pessoas lá dentro não sentiram nada além de uma súbita aceleração.

“Sinta essa mãe ir!” Smith exclamou, antes de deixar escapar um alto “Uhuuu!”

Então algo aconteceu. Talvez um indicador tenha mostrado a ele que o motor principal estava falhando ou que a pressão do combustível externo estava caindo. Ninguém sabe ao certo.

Tudo o que sabemos são as últimas palavras que o gravador da cabine da tripulação o pegou dizendo:

“Uh-oh.”

O desastre desafiador do ônibus espacial

Camisa Christa Mcauliffe

Getty ImagesChrista Mcauliffe mostrando uma camiseta de seu estado natal, New Hampshire, que ela distribuiu para seus companheiros de equipe. Ela tinha 37 anos.

Fora da cabine da tripulação, o tanque de hidrogênio do ônibus espacial havia colidido com o tanque de oxigênio líquido. Ao mesmo tempo, o foguete propulsor certo, que havia começado a girar, atingiu a estrutura que conectava os dois tanques.

Ambos os tanques se romperam. Os produtos químicos dentro se misturaram, inflamaram e explodiram em uma enorme bola de fogo que envolveu todo o ônibus espacial.

O ônibus espacial estava a 15 km (48.000 pés) acima da terra quando foi destruído. A maior parte começou a se desintegrar, com apenas pequenos pedaços de metal ainda grandes o suficiente para serem vistos caindo do céu.

Os milhões que assistiam de casa acreditavam ter acabado de testemunhar a morte de sete pessoas. Mas eles estavam errados. A tripulação do Challenger , acredita-se, ainda estava viva após a explosão. Para eles, o pior ainda estava por vir.

A cabine da tripulação sobreviveu à explosão. Ele se separou do ônibus espacial, com todos os sete membros da tripulação ainda dentro, e começou sua queda livre em direção à terra.

Pelo menos alguns membros da tripulação estavam conscientes quando a queda livre começou. Após a explosão, Resnick e Onizuka ativaram seus pacotes de ar de saída pessoal, dispositivos que lhes dariam seis minutos de ar respirável. De alguma forma, eles devem ter pensado que os pacotes de ar poderiam mantê-los vivos.

Um deles até mesmo teve tempo para colocar a mochila de Michael Smith para ele. Quando seus corpos foram encontrados, o seu foi ativado usando um interruptor na parte de trás de seu assento que ele não seria capaz de alcançar por si mesmo.

Challenger explode

Getty ImagesO Space Shuttle Challenger foi a 25ª missão da NASA. O programa foi interrompido em 2011 antes de ser retomado em maio de 2020.

Eles não poderiam ter entendido o que aconteceu. Smith puxou um interruptor destinado a restaurar a energia para a cabine, aparentemente sem saber que a cabine em que estava em queda livre, não estava mais conectada a qualquer outra parte do ônibus espacial.

Não está claro quanto tempo eles permaneceram conscientes ou quanto tempo permaneceram vivos, embora os pacotes tenham permanecido por mais dois minutos e 45 segundos. Por todo esse tempo, os astronautas ainda podem ter estado acordados e respirando, preparando-se para cair para a morte.

Eles atingiram a superfície do oceano a 333 km / h (207 mph), colidindo com uma força pior do que qualquer acidente.

Smith e Scobee estavam certos. Seus cintos eram inúteis. A tripulação provavelmente foi arrancada de seus assentos, esmagada contra as paredes desmoronadas e morta instantaneamente.

Um encobrimento do governo

Tripulação Challenger

Demorou semanas para encontrar os restos mortais da tripulação, que estavam espalhados no oceano frio. Eles encontraram cadernos, gravadores – e um capacete contendo orelhas e couro cabeludo.

Mas a NASA fez tudo o que pôde para esconder o quão horrível – e evitável – o desastre do Challenger realmente foi. Em conversas com a imprensa, eles insistiram que a tripulação morrera instantaneamente e que ainda não tinham ideia do que poderia ter dado errado.

A verdade só veio à tona quando uma comissão presidencial liderada por William P. Rogers e acompanhada por nomes como Neil Armstrong, Sally Ride, Chuck Yeager e Richard Feynman investigou profundamente a origem do problema.

Feynman, furioso com a negligência da NASA, exigiu que o relatório incluísse uma página de seu próprio comentário pessoal – um que é totalmente diferente das palavras que o presidente Reagan compartilhou com os Estados Unidos quando a explosão ocorreu.

“Às vezes, coisas dolorosas como essa acontecem. Tudo faz parte do processo de exploração e descoberta ”, disse Reagan aos alunos da América em uma transmissão de TV ao vivo. “O futuro não pertence aos medrosos; pertence aos bravos. ”

Feynman, no entanto, resumiu o desastre do ônibus espacial Challenger em palavras muito diferentes :

“A realidade deve ter precedência sobre as relações públicas, pois a natureza não pode ser enganada.”

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